Не забудь свое имя в пути. Глава 3

Автор:
Стефания
Не забудь свое имя в пути. Глава 3
Текст:

Несмотря на сгущавшиеся сумерки, на узеньких улочках городка ещё попадались люди: матери нервно созывали детей, мужчины с руганью загоняли в стойла припозднившуюся скотину, и только сторож бесстрастно обходил Калифу, монотонно выкрикивая под громкий стук колотушки:

- Ночь пришла, прячьтесь граждане Калифы! Ночь пришла, проверьте: все ли ваши родственники успели укрыться в домах? Ночь пришла!

Теснота и неопрятность здешних улиц оставляла ужасающее впечатление. Домики настолько жались друг к другу, что казалось: сражаются за место. И даже самые убогие и хлипкие строения тянулись к небу в два, а то и в три этажа. Узенькие переулки пропитались едкими запахами дыма, варящегося сыра, навоза и нечистот. Несмотря на царящую вокруг сушь, под ногами хлюпала подозрительная жижа.

- Где бы нам остановиться на постой? - спросили путники у сторожа.

- Поезжайте прямо, уважаемые эльфы, - посоветовал тот. - Наткнетесь на трактир «В пасти Уна». Хозяин сдает комнаты приезжим.

Эльфы удивленно переглянулись. Не самое удачное название для трактира в этой местности, но возможно у трантийцев настолько своеобразное чувство юмора?

Трактира они достигли уже в заволакивающей улицы темноте. Плотно закрытые ставнями не светились окна, и только по характерному гулу нестройных голосов путешественники сообразили, что нашли постоялый двор. Позаботившись о лошадях, эльфы распахнули дверь в неказистое строение.

Здесь было шумно и чересчур многолюдно для городка, находящегося чуть ли не на осадном положении. Впрочем, эльфы вскоре сообразили, что попали на местный сход, потому что пили посетители мало, а говорили много. Трантийское наречие было достаточно сложным для восприятия чужеземцев, но они догадались, что люди взволнованно ожидают начала какого-то важного обряда.

Пока Олес и Нул пили эль и перекусывали лепешками с сыром, они постоянно ловили на себе заинтересованные взгляды окружающих. Правда эльфы не часто посещали владения короля Транта, и это пристальное любопытство вполне могло быть вызвано необычным видом приезжих. Высокие вытянутые лбы, белоснежные кожа и светлые волосы, а также синие прозрачные глаза гостей резко контрастировали со смуглыми лицами черноглазых и черноволосых коренастых трантийцев.

Жители Калифы терпеливо дождались, когда путники насытятся, и тогда один из них – седобородый старец (судя по золотой пластинке на груди - староста городка) подсел за их стол.

- Почтеннейшие эльфы, - уважительно заговорил он, - не согласитесь ли вы принять участие в древнейшем обряде, посвященном лучезарному божеству Орию – высокому покровителю и защитнику нашего королевства?

Олес и Нул переглянулись и обреченно вздохнули. Конечно, они почувствовали в этом предложении какой-то подвох, но и прямо отказываться от каких-либо приглашений в чужих краях всегда опасно: вытолкают за ворота, а потом сделают вид, что ни о каких пропавших эльфах понятия не имеют.

- В чём суть обряда? – осторожно поинтересовался Олес.

- Раз в пятнадцать лет в ночь посвященную Орию изо всех девушек Калифы выбирают самую красивую. Не могли бы вы осуществить выбор? Сами понимаете, нам – заинтересованным лицам тяжело определить степень красоты местных девушек. Каждому отцу кажется, что никого нет краше его дочери. Так вот, чтобы между нами не вспыхнула вражда…

У путешественников вытянулись лица. Эльфы не вчера родились, чтобы не знать об излюбленных людских уловках, но существовали вещи, на которые они не пошли бы даже при угрозе собственной смерти.

- Что будет с девушкой дальше? – нахмурился Нул. - Она будет принесена в жертву Орию?

- Нет-нет, что вы, - отрицательно покачал головой старец, но что-то в его голосе не понравилось эльфам.

- Мы, - с нажимом пояснил Олес старейшине, - едем с очень важным посланием к вашему королю Транту Осторожному. Настолько важным, что даже рискнули жизнями, оказавшись в его владениях на ночь глядя. Однако мы чтим ваши обычаи и не откажемся от участия в обряде, если поклянетесь верховным божеством, что девушке не будет ничего угрожать.

- Мы не готовим наших дочерей к смерти. Наоборот, рассчитываем, что будущая избранница Ория проживет долгую жизнь.

Не такой ответ хотели бы получить эльфы, но пришлось довольствоваться и этим ни к чему не обязывающим утверждением.

Старейшина поманил гостей в темный угол помещения к неприметной дверце и, спустившись вслед за ним по крутым ступеням вниз, они с удивлением обнаружили себя в большом помещении, построенном в виде амфитеатра: здесь была устроена арена и к ней спускались полукруглые каменные ступеньки сидений. Судя по пламени закрепленных на стенах факелов и свежему воздуху, в зале была хорошая и искусная вентиляция. Оставалось только удивляться, зачем жителям явно небогатого захолустного городка понадобилось такое основательное подземное сооружение, когда в повседневной жизни они обитали в убогих и хлипких жилищах.

Гости спустились вслед за старейшиной к самому нижнему ряду сидений. Неохотно пристроившись на холодном камне, угрюмые эльфы стали наблюдать, как зал постепенно заполняется жителями Калифы. Женщин здесь не было, только мужчины.

- Судя по всему, девушки появятся из этого проема, - по-эльфийски предположил Нул, кивая головой на вход в темную пещеру сразу же за ареной.

Но Олесу не понравился её вид: нечто мрачное и даже угрожающее мерещилось в непроницаемой глубине темных недр.

- Вряд ли… - недоуменно пожал он плечами и раздраженно заметил, – не нравится мне эта затея. Чувствую какой-то подвох.

- Что же, будем вести себя соответственно обстоятельствам.

Обнаженные девушки со скромно опущенными глазами появились не из темноты пещеры, а спустились на арену по лестнице, ведущей откуда-то сверху, но явно не из трактира. Было их не меньше дюжины. Наши путешественники заинтересованно вгляделись, и разочарованный вздох замер на губах.

Красавицы Калифы были хороши только на вкус самих аборигенов: коротконогие толстушки с солидным бюстом и широкими бедрами, черноволосые и смуглые. Эльфы окаменели на своих местах, в замешательстве сознавая, что не в состоянии отличить одну от другой. И как из них выбрать самую красивую?

- Ну как? – странно поблескивая глазами, спросил старейшина. - В этом году девушки как никогда красивые. Есть из кого выбирать.

Гости в панике покосились друг на друга:

- Действительно, – вежливо промямлил Нул, - настолько красивые, что сразу даже не поймешь, какая лучше?

- Да вы не стесняйтесь, - нервно улыбнулся старик, - подойдите поближе.

Эльфы без особого энтузиазма спустились на арену. Увы, вблизи претендентки им понравились ещё меньше.

- Что будем делать? – по-эльфийски спросил Нул спутника.

- Ткнём в первую попавшуюся. Что нам ещё остается?

Так они и сделали: к величайшей радости всего возликовавшего зала остановившись напротив девушки стоящей в середине.

- Хороший выбор, – обрадовался старейшина и сделал знак рукой.

Все претендентки удалились, а избранница под монотонные и слаженные хлопки всего зала, покорно опустив голову, медленно побрела во тьму пещеры. И сразу воцарилась напряженная тишина.

- Куда это она? – подозрительно осведомился Нул у старейшины. - Во что вы нас впутали?

Но на его вопрос никто не ответил: все, затаив дыхание, вглядывались во тьму провала.

К величайшему облегчению наших путешественников, вскоре девушка вернулась назад. Она ничего не сказала: просто проследовала к выходу и исчезла вслед за подругами.

Старейшина заметно помрачнел.

- Что же, - хмуро сказал он, - видимо ваши вкусы, уважаемые гости, не совпадают со вкусами Ория. Продолжайте выбирать, но уже пристрастнее. Недаром говорят, что эльфы – лучшие в мире ценители всего прекрасного.

- Если только имеется в наличие прекрасное, - пробурчал Нул.

Аборигены посовещались, кто-то куда-то сходил, и появилась следующая вереница девушек, отличающаяся от первой группы и большей правильностью черт, и юной подтянутостью фигурок.

- Эти уже лучше! Но всё равно…

Нул уже вновь хотел ткнуть пальцем в первую попавшуюся, но приятель его остановил.

- Подожди, в этот раз мы не будем указывать на кого ни попадя.

Они несколько раз обошли всю шеренгу, внимательно разглядывая претенденток, посовещались и действительно выбрали вполне приятную во всех отношениях девушку.

Но тому, кто скрывался во тьме провала и эта трантийка не угодила.

Когда девушка вернулась обратно, из пещеры вырвался громоподобный голос:

- Вы издеваетесь надо мной?

Над присутствующими в зале жителями Калифы как будто пронеслась гроза. В ужасе оцепеневшие люди вжали головы в плечи, и только старейшина нашел в себе силы оправдаться:

- Это не мы, о, великодушный господин, – подобострастно упал он на колени. - Это эльфы выбирали для тебя подругу: они всем известные знатоки красоты. Мы же так хотели угодить, что не полагаясь на себя, доверились их вкусу.

- Эти эльфы либо слепые, либо с головой у них неладно, – зло рявкнул голос неизвестного существа, - а раз так, пусть не лезут не в свои дела. Итак, я жду! И ты знаешь, кого я жду - белокожую девушку с глазами как безлунная ночь!

Эльфы облегченно выдохнули, мысленно поблагодарив невидимого монстра за отказ от их услуг. А вот старейшина потемнел лицом и горестно сгорбился.

- Позовите Мадану, – тихо приказал он.

Прошло какое-то время, и юная девушка редкостной красоты спустилась по той же лестнице, что и все остальные. Но в отличие от своих соплеменниц она была целомудренно закутана в длинное одеяние до пят, а черные смоляные кудри покрывал непрозрачный белый плат.

- Вот это да, - Нул очарованно ткнул локтем приятеля, - не думал, что трантийцы способны произвести на свет такой цветок.

- Наверное, полукровка, - со знанием дела заметил Олес, - у девушки кожа слишком белая для трантийцев, рост высокий, да и такую яркую красоту дает только смешение межрасовой крови.

- Но до чего же хороша!

- Не дурна. Вот только что её теперь ждёт?

Между тем, события развивались своим чередом.

- Ты звал меня, отец? – осведомилась девушка.

- Да, Мадана, - прошептал несчастный старик, - Орий требует тебя.

Девушка помолчала, видимо, раздумывая над создавшейся ситуацией.

- Всё равно кто-то должен к нему уйти, - в конце концов, заметила она, - и почему не я?

Мадана сделала несколько шагов к пещере, но внезапно замерла на месте, пристально вглядываясь в опасную темноту.

- Эй, голос из мрака, - позвала она, - слышишь ли ты меня?

Возникшая пауза была преисполнена неведомой угрозы, но девушка отважилась повторить:

- Слышишь ли ты меня?

- Слышу! – наконец так прогрохотало в ответ, что жители Калифы вновь испуганно съежились на своих местах.

И только Мадана не показала своего страха.

Эльфы сознавали, что терять ей нечего, только не могли понять, чего конкретно хотела добиться девушка, затевая эти переговоры.

- Пусть именно мне суждено разделить с тобой судьбу, но я не бесправная рабыня, а дочь старейшины.

- Я знаю, Мадана, что ты из знатной семьи и уважаю твой род, – согласилось неведомое существо.

- Тогда ты должен взять меня в жены по обычаю моего народа.

В этот раз пауза затянулась. Похоже, девушке удалось озадачить своего собеседника.

- Вот как? И что же это за обычай?

Эльфы удивленно переглянулись: в голосе монстра проскользнула отчетливая заинтересованность.

- Ты должен станцевать со мной свадебный танец.

Раздалось нечто похожее на презрительное фырканье.

- Это ещё зачем?

Девушка надменно вздернула подбородок.

- Каким же образом ты покажешь свою силу и выносливость, разбудишь во мне страсть, которая неумолимо влечет женщину к мужчине?

В этот раз монстр ответил быстро:

- Так иди же ко мне. Обещаю тебе самый длительный и страстный танец.

- О, нет, - упрямо стояла на своём отважная девушка, - ты должен станцевать со мной на свадьбе в кругу моих родственников и подруг!

- Едва ли подобное возможно! - усомнился голос.

- Тогда сделай это в присутствии самых уважаемых людей нашего города, – не отступала Мадана. - Выйди, покажи себя. Докажи мне, что в любви ты будешь таким же упорным как и в танце. У нас мужчина, не устоявший против женщины, теряет на неё право. Или боишься, что я окажусь выносливее тебя?

- Я ничего не боюсь!

Казалось, происходящее в этом зале совершенно не касалось эльфов, но они слушали этот диалог, едва дыша от волнения. Ещё бы, такая прекрасная девушка - редкость даже среди их славящихся своей красотой соплеменниц. Судя по всему, она явно что-то задумала и теперь пытается при помощи столь незамысловатой уловки выманить чудовище из логова.

Но Олес и Нул знали не понаслышке, сколь коварны и хитры древние монстры, поэтому сомневались, что Мадане удастся осуществить задуманное до тех пор, пока в глубине пещеры не послышался красноречивый шорох.

На арену, причудливо извиваясь, выполз огромный змей: пульсирующая зеленым светом чешуя с оранжевым геометрическим узором на спине переливалась даже в тусклом свете факелов. Он оглядел присутствующих пронзительным взглядом рубиновых глаз, и даже эльфов проняла дрожь омерзения.

Мадана рядом с чудовищем выглядела как тоненький прутик против столетнего дуба, но она не выказала особого страха, вытащив из складок одежды простенькую тростниковую свирель, которой обычно забавляются юные пастушки.

- Ну как я тебе? - просвистел змей, уставившись на Мадану. - Достоин стать твоим мужем?

- Ты очень красив, Орий, – спокойно согласилась девушка, поднося свирель к губам, - но сравнится ли твоя красота с моей ловкостью?

Сбросив покрывало, она стала наигрывать незамысловатый мотивчик, неторопливо закружившись вокруг своего страшного жениха. Танцевальные па девушки были столь же грациозными, сколь и неспешными: Мадана двигалась по арене подобно облаку в безветренный день. А вот её огромный партнер имел своё представление о том, как нужно танцевать. Его огромное тело молниеносно быстро сворачивалось в замысловатые, постоянно меняющие очертания кольца, и только голова змея оставалась неподвижной. Рубиновые глаза, не отрываясь, наблюдали за девушкой, а до всех остальных ему, пожалуй, не было никакого дела.

Нечто жуткое происходило между партнерами во время этого лишенного выразительности танца: трудно уловимое, но в тоже время держащее в невероятном напряжении весь зал.

0
22
Нет комментариев. Ваш будет первым!
Загрузка...
Александра Черчень №1