Эрато Нуар №2

Творцы

Творцы
Работа №760. Дисквалификация за отсутствие голосования

***

I

***

Смена канала вещания.

-...А тем временем остается менее пяти минут до начала трансляции последней главы - долгожданного финала истории Белого Града. И у меня, наконец-то, появился список игроков. Спекулянты, ликуйте…

Смена канала.

-…Первый участник, кто бы сомневался - Марк “Легат” Палмер. Пожалуй, самый яркий Герой квестов Мастера. Легат, будучи, не побоюсь этих слов, самым быстрым, самым ловким, самым смелым и умным, и вообще самым-самым, вполне заслуженно носит гордый титул Чемпиона. Для тех, кто не в курсе, Марк Палмер получил известность благодаря той самой, я бы сказал судьбоносной, игре, состоявшейся почти два года назад. Именно Легат добыл…

Смена канала.

-…Ого! Под номером два и три… ох, держитесь за ваши кресла… Разрушители миров, дамы и господа! Вот это действительно неожиданный поворот! Смертоносный дуэт близнецов Кира “Вайт” и Кары “Рэд” Риид славится своими разгромными, буквально крышесносительными обзорами на миры. Частенько после их стримов игровые серверы теряют в популярности. И это невероятно интригует. Уверен, Мастер не просто так пригласил эту парочку…

Смена канала.

-…Номер четыре в игре, но не в жизни. Встречайте, Томас Лоуренс. Томас интересен нам, да и вообще всему миру тем, что приобрел самый дорогостоящий лот на аукционе Кристинс. И как вы, наверное, догадались, это была покупка билета на игру. Что-что? Мой оператор просит назвать сумму… Серьёзно? Нет, я отказываюсь. Я просто не успею сосчитать нули…

-…И замыкает нашу пятерку счастливчик, вытянувший золотой билет. Единственное приглашение, разыгранное среди семи миллиардов заявок… Лейла Свифт. О ней мы не знаем абсолютно ничего, кроме того, что ей просто невероятно повезло. Даже завидно. Я до последнего надеялся, что билет будет моим, ха-ха...

-…Пошёл обратный отсчет до начала воистину исторического события. Жду не дождусь, когда Мастер объявит последний квест. Скорее бы... А давайте все вместе! Пять… Четыре… Три…

***

II

***

Капсула полного погружения, подобно учтивому дворецкому, провела моё сознание туннелем загрузки и передала в объятия игрового мира.

Глаза, выпустив пару слезинок, привыкали к неестественным цветам окружения: сочной лазури залива, почти что персиковому небу, воздушно-молочным облакам, и ослепляющему белизной камню.

“Белый Град. Наконец-то”.

Я разглядывал любимые строения по ту сторону канала, выискивая отличия. Нет, всё вроде по прежнему: никуда не делись подточенные волнами блоки и испещренные дождем ступени, на своих местах арочные мостики и мраморные львы, охраняющие выход из воды. Не затерялись в памяти Мастера резные ставни и пестрые знамена на шпилях черепичных крыш. И неизменно бороздят небо величественные радужные скаты.

- Эй, Легат!

“Твою ж…”

- ...Помнится, ты зарекся нырять с нами?! А, косматый? Ну, чего молчишь? Или язык в бороде запутался?!

- Не передать словами, как я рад тебя видеть, Кара. Кир, - я снял воображаемую шляпу, - моё почтение.

- Марк, - собеседник вежливо кивнул.

Близнец ничуть не изменился: его острое бледное лицо служило идеальной основой маске ледяного безразличия. Белые волосы, собранные в короткий хвост, растягивали и без того вытянутую линию скул. Всё для того, чтобы цепкие черные глаза казались демоническими.

А вот его сестра, напротив, в этот раз блистала багряно-красной косой вместо любимого рыжего каре. Пожалуй, именно этот оттенок оптимально отражал её характер. А еще он идеально сочетался с пусть дорожным, но все-таки платьем.

Вообще, близнецы - тот редкий случай, когда игроки придают аватару реальный облик. Я же оставил только глаза - стальные. Остальное - грубые, где-то даже рубленые черты лица - сгенерированы в редакторе. Густой могавк и черная борода тоже. И мне определенно нравилось то, как мой аватар выглядел в военном мундире из алого бархата. Таком же, как и у Кира.

- Чему ты ухмыляешься, борода? Увидел меня и тут же растаял? Не удержал бушующую страсть в груди, а, солнышко?

- Кара…

- Заткнись Кир!

- Просто меня радует, что в мире есть еще кто-то, кто жаждет видеть тебя в платье. А уж шляпка-то тебе как идет…

- Чтооо?!

Головной убор тут же улетел в воду. Глаза Рэд полыхали:

-Встречу Мастера…

-Привет! - Порыв прервал новый игрок, видно, собственноручно создавший аватар. Солнцезащитные очки на пол лица, кожаный плащ до пят, высокие армейские ботинки и огромный тубус за спиной. - Зовите меня “Фьюри”.

-Ну класс! В команде нуб, - случайная жертва угодила в капкан. - Привет, Нуб.

Парень стушевался. Однако тут же собрался ответить, и даже открыл рот, но отвлекся на появление последнего участника:

-Привет. Меня зовут Лейла, - будто пропела миловидная блондинка.

Я даже на миг подвис, разглядывая нежные, почти кукольные изгибы и линии лица. И едва не утонул, оступившись, в её бирюзовых глазах. После этого расшитое, но такое неуместное сейчас, бальное платье смотрелось сутаной.

-Прии-веет.

-Похоже, мы его теряем. Эй, Нуб, ты ещё с нами?

-Кара, остынь…

-Сам остынь, Марк!

-…Пора идти.

По отполированной до блеска лестнице, мы поднялись на самую известную среди онлайн сообщества площадь - Площадь Героев. Поднялись и замерли, ошеломленно разглядывая многотысячную толпу, поглотившую всё вплоть до Ратуши.

Я остановил взгляд на визитной карточке Белого Града - Каменных Часах. Сейчас, когда близился полдень, лучи солнца разбивались о изумруды, заменившие песок в граненой колбе.

-Да здравствуют Герои!

Живой океан породил бурю голосов. Выкрики приветствий, казалось, сметут нас в канал.

-А вот и первый квест. Называется “перейди на ту сторону”, - прыснула Рэд.

Но статисты, словно живые, спешно расступились, освобождая проход до самой ратуши. Где на ступенях, будто на сцене, в окружении чиновников расположилась знакомая по предыдущим играм фигура.

Необъятных размеров Бургомистр широко и радушно улыбался. Настолько, что я всерьез опасался оказаться в его медвежьих объятиях.

-Да здравствуют герои! - фраза сорвала лавину — шквал аплодисментов едва не разорвал барабанные перепонки. - Мне доверено озвучить квест, друзья, - уже значительно тише сообщил Бургомистр. И в следующую секунду его помощник — юркий светловолосый мальчуган — протянул свиток. Бургомистр с хрустом надломил печать, рывком развернул послание, и, выдержав томительную секунду ожидания, вспорол тишину:

-Я — Мастер, создатель этого и многих других миров, рад приветствовать вас, Великие Герои, здесь - в самом центре Белого Града.

Вы прибыли с важной миссией: окунуться в заключительную главу путешествия, длившегося почти три года. Сегодня это приключение завершится, оставив след в умах и сердцах. И только лишь от вас пятерых зависит, окажется ли у этой истории счастливый финал.

Герои, сегодня, с последним оборотом Каменных Часов, я уничтожу этот мир. Ваша задача спасти его. И у вас лишь одна попытка. Удачи!

***

III

***

Стоило отзвучать последней ноте голоса, как замершая ранее Площадь Героев ожила. Забурлила. Загомонила, множа децибелы.

Жители Белого Града галдели, похлопывая и бросаясь друг другу в объятия.

-Они что, радуются?

-Какого. Вашу. Мать. Хрена?

Город ликовал. Город восхищался. Город бушевал, переживая сильнейший, по-видимому, приступ счастья. Мы же собирали осколки нашей психики. И только безучастный интерфейс мерцал уведомлением о новом квесте.

-Чушь какая-то.

-Ага, мне тоже кажется бред, - поддержал красноволосую богач.

-Ну… Квест же у всех принят, так? Значит это не шутка.

-Это реально самое тупое, что он мог придумать. “Уничтожу этот мир”. Да блин! Он его три года строил! Видать, пересидел Мастер взаперти. Умом тронулся.

-Кара…

-Что?! Что! Такое только в больную башку прийти может. Скажешь я не права?! Ой, отвали, Кир!

-Закончили? У нас времени меньше двенадцати часов. Идеи есть какие? Ну!

Молчание затягивалось.

-Может барьер какой-нибудь поставим?

-Или тупо Мастера, того…

-Не предметно, - меланхолично заявил Кир, - первым шагом предлагаю собрать информацию. Не может быть, чтобы Мастер не оставил лазеек. Уверен, если организовать тщательный поиск, наверняка найдется возможность выполнить квест.

-А может и не одна. Поддерживаю.

-Ладно, мальчики, что ищем? - Рэд стилетом ковыряла несуществующую грязь под ногтями.

-Ищем всё, что покажется интересным. Легенды, истории, слухи.

-Особенно обращайте внимание на упоминания мест или артефактов, персонажей...

-Да, точно! Попробуйте что-нибудь разузнать о Мордреде. Его почему-то не было на церемонии, - я задумался, угадывая причину. Бесполезно. - Вот. Всем понятно, что делать?

-Стойте. А как искать? - Лейла выглядела совершенно растерянной.

Пока я формулировал мысль, на глаза очень вовремя попался известный символ:

-Смотри. Видишь знак вопроса над тем стариком?

-Ага.

-Вот нам нужны такие. - Я повернулся к остальным, повышая голос, - не пропускайте ни одного. У любого может быть что-то важное. А сейчас разбегаемся в разные стороны и встречаемся здесь через три часа. Тогда алмазы сменятся на янтарь. Вперед!

Команда сорвалась с места. Со стороны это наверняка выглядело красиво: четверка Героев практически синхронно развернулась и распалась на части. Каждый игрок, не обсуждая, выбрал себе направление и пустился на поиски. Бегом, на пределе сил, пытаясь обогнать само время. Горожане, в свою очередь, уступали дорогу и выкрикивали вслед пожелания удачи, продолжая праздновать. Будто и не понимали вовсе, что это, вероятно, их последний день.

А что если… понимали? Пусть и НПС. Мастеру ведь хватит безумия и мощи фантазии наделить статистов сущностями.

Я дождался пока последний соратник скроется за углом, и потопал к одной неприметной улочке, влюбившей меня в себя ещё при знакомстве. Прощаться. Ибо понимал: если Мастер что-то задумал, он это воплотит. Не взирая ни на какие препятствия.

“Мастер… Неужели ты правда сделаешь это?”

Я перебирал в памяти всё, что знал о Белом городе. Стримы, промо выпуски, заметки. Ковырял обширный архив, тщательно избегая сектора “Личные воспоминания”. Искал ключи, зацепки, идеи. И как специально не находил. Что ж…

В голове всплывает картинка: палец, зависший в сантиметре от кнопки “отправить”. Заминка. “Удалить”. Это было не прошение даже - унизительная мольба взять меня участником. Вдохновленный немногочисленными интервью, я грезил одним: хоть на несколько часов оказаться среди числа Героев. Стать частью творимой истории.

Следом вторая: сбывшаяся мечта. Я попал в игру, когда затерся последний байт надежды. Когда от злости и обиды сводило легкие, а реальность стремительно теряла краски. Но я все-таки попал в игру. Первую, о которой заговорил весь мир. Игру, ставшую, пожалуй, наиболее важной не только для меня, но и для самого Мастера.

Тогда победа впервые осталась за игроками. Но ее цена…

Именно после той сессии мир настоящий обратил внимание на мир выдуманный. Да так пристально, будто ничего кроме и не существовало вовсе. Сводки новостных лент ежечасно публиковали данные по количеству заявок, умные мира сего строили прогнозы, спекулянты делали деньги на одном только упоминании Белого Града. И никто не знал наверняка, куда повернет историю его создатель.

Мир вспыхнул лихорадкой. И я оказался в ее эпицентре. Именно тогда, вопреки известной всем истине, ко мне прицепилось ненавистное “Чемпион”.

И третья картинка. Самая страшная. Хранимая в темном углу запретной для самого себя секции.

Мы одержали победу. Да, ту, первую. “Самую важную”. В колоссальной по масштабам битве, доказавшей наглядно мощь интеллекта Мастера. А секундой позже аватар напарника упал, вспыхнул синим и ушел в небо маленькой кометой, растворяя его сознание в цифровом пространстве.

Возвращаясь, я чувствовал, что мой лучший друг остался здесь навсегда.

Иногда, особенно если квест развивается ночью, я отыскиваю над головой особо яркий огонек. Нахожу, позволяю себя улыбнуться, и спустя миг заново обретаю ненависть к игре и её создателю.

Но продолжаю любить сам мир.

Углубившись в мысли, я набрел на искомый переулок. И будто бы освободился от терзающей нутро тоски.

Тихонько, словно боясь напугать, подошел к стене, ласково коснулся шершавого камня, и стал карабкаться в небо взглядом. Цепляясь трещин в блоках, увитых плющом подоконников, поднимался выше, к красно-оранжевым волнам черепичных крыш.

Чтобы там, наверху, неспешно пройтись вдоль спящих на парапетах фигур. Молча постоять рядом, дотронуться их мраморных носов, когтей, крыльев. И, минуя стаю радужных скатов, рвануть на встречу к мерцающему синим огоньку.

“Привет. Я скучал”.

Не знаю, сколько я простоял, наслаждаясь видом и думая о своем, но, видимо, долго, раз уж бесконечно терпеливый кузнец не выдержал:

-Ты может уже зайдешь, а?

Наверное, так звучит чистая радость. В словах, что спокойно, без спешки, шепчет сознание: “Видишь? Тебя здесь ждут, тебе здесь рады”.

Я спустился по крутой лестнице в Торговый квартал, и полез обниматься с вечно хмурым здоровяком. Крепким работягой без возраста, с густыми седыми бровями на обожженном лице. Тем, кто давным-давно заявил: “Видишь этот клинок? Однажды им будет владеть величайший герой Белого Города“

-Смотрю, не потерял еще.

-Да чтоб я! Да никогда! Щас вот прям вообще обидно было, - я словно встретил старого друга.

-Ой, ладно, балаболка, заходи давай. Припас я для тебя кое-чего. Все ждал, когда вернешься.

Уже перешагивая порог я увидел её.

Лейла, казалось, гуляла. Здоровалась с каждым встречным, разглядывала витражи и узоры трещин на каменной кладке. Будто ребенок трогала товары на прилавках, вдыхала ароматы выпечки, водила пальчиком по холодной стали клинков. А НПС - что за черт! - толпились вокруг, вполголоса переговариваясь и смущенно улыбаясь.

-Не мешай. Не ты один нашел здесь дом.

***

IV

***

-У кого что?

Янтарь в часах разбрасывал медовые блики. Город продолжал праздновать. Продолжал галдеть тысячами голосов, петь и смеяться, зазывать покупателей. Белый Град продолжал жить. А еще действовать на нервы.

-В общем, - начал Томас, - я узнал, что есть некие Ключи. Их три штуки, и спрятаны они, цитата: “Под водой и в небесах, в горах и под землей, на свету и в темноте”.

-Можно я не буду это комментировать? - многозначительно заявила Рэд.

-Ладно, пока оставим. Что еще?

-Бургомистр рассказал, что Мордред разгневал Мастера и покинул Белый Град. Стал отшельником. А вот где его искать, он не знает.

-Точно! Я слышала, - воскликнула Лейла, - что он на другой стороне!

-Это на какой такой другой стороне?! Деточка, ты ничего не путаешь? Здесь даже подземелий нет, все игры шли или в самом городе, или вокруг него. Я же права, а, Марк? Марк!

-Да. Что? Нет, погоди. Я вроде бы в архиве видел… Сейчас, - я активировал меню, полез в скриншоты, - Да. Вот. Смотрите.

Возникшая перед нами картинка изображала явно Белый Город и - очень странно - синюю звезду в небе над ним. А снизу, под городом, будто вверх ногами, были…

-Глядите, это, похоже, горы.

-Ага. Ха! Горы под землей!

-Да, и там точка красная. А здесь, смотрите, зеленая… Ой, - Лейла пальцем пробила картинку насквозь, - а еще, смотрите, там дверь! Это же где-то здесь, да?

-Да, - меня накрывали воспоминания, - здесь. Это Маяк.

Ребята, как по указке посмотрели в сторону залива. Куда был направлен мой задумчивый взор. Где безмолвствовал маяк.

-И что, мы прям все туда пойдем?

-Да, милая. Все. Но ты можешь остаться. Я разрешаю.

-Не дождешься!

***

V

***

Земля — узкая палуба лакированной гондолы — легко качнулась, ведомая к берегу нежной волной. Крик чайки, потребовавший внимания, исчез за спиной высокого маяка.

Снизу маяк казался громадиной, прячущей макушку в облаках.

-Дайте угадаю. Нам на сааамый верх, да?

Молчание.

-Ну, да. Кто бы, блин, сомневался.

Подъем по каменным ступеням от берега перешел в восхождение крутой тропой к строению, а в нем, слепом и глухом, предстал узкой винтовой лестницей вокруг монолита сердцевины.

-Знаете… - задыхаясь начал Томас, - мне кажется… Мои легкие... Сейчас… Наружу.

-Том, ты в игре. Дыши спокойно.

-Эм… А ведь и правда. - После сказанного Фьюри вырвался вперед и умчал наверх, перепрыгивая по три ступени сразу.

-Никто не знает, сколько ему лет, а?

-Ребята! - Донеслось откуда-то совсем близко, - здесь столько всего… Ничего.

-Спасибо, Томас. Мы уже увидели.

Комнату будто вывернуло наизнанку - ковер из осколков стекла, искореженная мебель, пожеванные плесенью книги и заглядывающее сквозь дыру в стене солнце. Сюда, похоже, заглянул Торнадо.

-Недурно вы тут порезвились, Марк. Весьма недурно.

-Уймись. - Кир был единственным, кто хоть иногда мог урезонить сестру. А еще он знал, что здесь произошло. Ибо видел все своими глазами. Когда еще не звался Вайтом.

Я прошелся по комнате, хрустя стеклом. Спугнул любопытную чайку с лампы маяка. Остановился у разлома в стене - места гибели Илая.

-Все практически в том же виде, в каком осталось после битвы. Но, - я сканировал помещение, - люк точно был заперт.

Все посмотрели на постамент. Смещенная в сторону платформа с маячной лампой открыла небольшую щель в полу.

-Ты думаешь, Мордред был здесь?

-Ну а кто? Он же его запер.

-Хм…

Томас подошел к конструкции и почти без усилий столкнул ее с места, освобождая спуск в лаз.

-Тут ступени. Ну что, вниз?

-Погоди, бегун дорожный. Ключ-то мы еще не нашли.

Я заново оглядел пространство. Ни сундуков, ни шкатулок. Что-то спрятать здесь можно было разве что в потайных нишах. Видимо, придется проверить каждый булыжник в стене.

Уже открыл, было,рот, чтобы озвучить мысли, но услышал:

-На свету и в темноте… - Тихонько бубнил себе под нос Кир. - На свету и… Ну-ка.

Вайт подошел к лампе маяка, аккуратно приподнял стеклянный колпак и, придерживая его одной рукой, второй полез к фонарю.

-Серьезно?

-Ага, - он показал изумрудную звезду, размером с кулак.

-Ого! Но что-то как-то слишком легко.

-Ну, видимо, все самое интересное Мастер оставил на финал. Впрочем, как обычно.

-А теперь можно вниз?

-Да, Томас, теперь можно.

Ребята начали спуск. Я шел предпоследним, и уже скрылся в проходе, когда меня окликнул Кир:

-Марк. Глянь.

Высовываюсь из дыры и застываю: на моих глазах разыгрывалась битва двухлетней давности. Семь фигур, будто сотканных из зеленого тумана, обступили нас. Помню: сейчас Мордред, тогда еще капитан гвардии, скажет:

-Ни шагу назад! Они не должны пройти.

А в следующую секунду из лаза выпрыгнул первый моб - такой же зеленый, как и фигуры вокруг, но вполне себе реальный. Вайт в последний момент успел выставить блок.

-Кир! Брось камень!

Второй не успел подняться, сраженный моим мечом. За ним сразу лезли и третий, и четвертый… Мерцающий изумруд, выпущенный из руки близнеца, погас, рассеивая морок.

-Так, ладно. Ты его голой рукой брал.

-Ага. Дай-ка попробую перчаткой.

На наши голоса поднялись остальные.

-Что у вас тут… Это что за?

-Понятно. В перчатке тоже не вариант.

-Знаешь, Легат, я, наверное, здесь пока побуду. С камушком поиграюсь.

-Уверен?

-Вполне. - А после, шепотом, добавил, - хочу кое-что попробовать.

Да, дружище, понимаю. Мне его тоже очень не хватает.

***

VI

***

Непростой спуск в темноте серьезно затянулся, и мы уже отпускали шуточки насчет того, что пройдем землю насквозь, как вдруг Лейла заметила:

-Ребят, а мы давно поднимаемся?

И точно, спуск незаметно сменился подъемом. Еще через

пару десятков витков мы оказались на площадке, выводящей во мрак.

Стоило сделать лишь пару шагов от лестницы, как сумерки обернулись кромешной тьмой. Видно было только усеянное звездами иссиня-черное небо. Мне вдруг подумалось, будто Мастер собственноручно прошелся по полотну цыганской иглой, собирая дырки в созвездия.

-Кто-нибудь что-нибудь видит? - Я не мог разглядеть и собственных пальцев перед глазами.

-Ну и кто там, блин, кого за что тянул, а, Томас? - шипела Рэд.

Где-то за моей спиной понуро хмыкнули.

-Я что-то нашла, - раздался голос Лейлы. - Погодите-ка… Мне нужен огонь. Есть спички?

-У меня есть, - затараторил Фьюри, - держи. А ты где вообще?

-Иди на голос. Да, да, сюда, молодец.

-Кис-кис-кис… гхм… пардон, не удержалась, - встряла Кара.

Щелчок зажигалки и в руках Лейлы загорается факел. И жить сразу…

-Вот черт! - шарахнулся я.

Огонь осветил кривую фигуру небольшого дерева, и одновременно будто бы вдохнул в него жизнь. Это оказалось настолько неожиданно, что я инстинктивно поднял щит и звякнул ножнами, выхватывая меч.

-Ну да, очень по-геройски, чем-пи-он. Обязательно напомню об этом в обзоре.

-Пошла ты, Кара.

-Сам пошел. Придурок.

Свет факела храбро разогнал тьму, открывая нашим глазам небольшой пятачок земли. И голые, сухие - на деле сожженные - деревья на границе с тенью. Местами и без того жуткий пейзаж дополняли глыбы совсем уже невероятных форм. Единственное логичное объяснение, посетившее мою голову, предстало лавовым потоком, прошедшим совсем недавно. И уничтожившим все живое.

-Обалдеть! Марк, как думаешь, это с самого начала было здесь, или появилось уже после того, как Мастер сбрендил?

-Не думаю, что все так просто, Кара. Хватайте факелы и топ-топ. Время.

Мы выстроились ромбом и ступили на хрустящую под подошвами 9дорогу. Я шел первым, готовый принять удар, попутно отгоняя пугающие образы. Пресловутые деревья и глыбы оживали в воображении жуткими монстрами, твердя своим видом: “Бойся нас. Берегись. Страшись!” А я все также пер вперед, едва удерживая ровный темп.

-Эй, Легат.

-Что там, Томас?

-Да я вот подумал. Ты сказал, что командующий Мордред во время одной из игр командовал Верным Легионом, так?

-Ну.

-А потом Бургомистр сказал, что командующий исчез, правильно?

-Ближе к делу.

-Ну… Так это… Если командующего нет, тогда кто командует Легионом? И куда вообще девался сам Легион?

“А ведь действительно: куда девался Верный Легион? Их же было… Ох-ё. Сотня сотен”, - проскакало в голове.

-Последнее, что я помню, это его участие в Битве Героев. Командующий Мордред еще тогда присягал на верность Белому Городу и лично Мастеру. А Верный Легион, следуя прообразу - самураям - присягал господину лично. А это значит...

И тут в памяти очень уместно всплывает:

“Вассал моего вассала не мой вассал”.

-Ребяяят…

-Да какого опять, Томас?! - взревела Кара.

-Ну… это, конечно, может быть просто фантазия, но…

-Ой, блин! Ну что там?

-По-моему, там глаза.

-Какие нахрен глаза? Ты что несешь? - Рэд набирала обороты.

-Тихо! - скомандовал я, останавливаясь.

Замираю. Приподнимаю факел над головой. Всматриваюсь в самое нутро мрака. Секунда. Две. Три…

-Ходуходуходуходу!

Кто-то из бегущих швыряет факел в сторону. Всполох искр. В пляске огня взору открывается спешащий наперерез отряд. Красные блики играют на будто стеклянных телах угловатых фигур.

-Это что вообще такое?!

Второй факел улетает на другой фланг, катастрофически снижая боевой дух: нас зажимают в тиски.

-Ищите какой-нибудь холм, пещеру, ущелье. Хоть что-нибудь! Нужно уровнять шансы.

-Как?! Не видно ни черта!

Глухой хлопок за спиной и в небо уходит ракета.

Вспышка.

-Да ну...

-Да. Это точно Легион.

-К мосту! Живо!

Пока снаряд был в зените, я успел разглядеть несколько вещей.

Первое - это мост.

Второе - конница, мост охраняющая.

Третье - смыкающиеся клинья пеших легионеров.

Четвертое - мелькнувший за горизонтом ярко-красный огонек.

И пятое - ни хрена мы не успевали.

-Фьююююр!

-Ща! Прикройте.

Тормозим на полном ходу. Разворачиваемся в кольцо. Левый фланг мой, правый Кары. Лейлу прячу за спиной, надеясь, что всадники еще хотя бы с минуту потопчутся на месте.

Томас отдает мне ракетницу, опускается на колено, снимает со спины тубус, жмет на какие-то выступы. Щелчок. Второй. Выскакивает рукоять, падает тыльная заглушка, обнажая жерло. Запускаю осветительный снаряд в небо, даю возможность прицелиться.

-Hasta la vista, baby.

Шваулф!

Светящийся сгусток нестерпимо медленно уползает куда-то во тьму.

Ослепляющая вспышка. Беззвучный взрыв. Дребезг разбивающегося стекла.

-Они стеклянные!

Рыком встречаю первого легионера. Удар. Звон осыпающейся плоти. Взмах клинка. Еще осколки. Выпад. Звон. Блок. Звон. Проход с уколом в корпус. Звон. Толчок щитом на развороте. Звон. Шваулф! Звон. Дребезг. Удар.

Волны Верного легиона разбивались о нас будто о скалы. Меньше, чем через десяток секунд крохотный пятачок оказался усеян камнями-осколками. Спустя еще десять уже это становилось главной проблемой: осколки летели в нас, нанося урон, мешались под ногами, сбивая скорость.

-На мост!

Начинаю пятиться, одновременно закрывая собой Лейлу. Замечаю, как Рэд почти за шиворот тянет заигравшегося богача. Натиск усиливается - удары прилетают чаще, отряды восполняются быстрее. Создается впечатление, будто легионеры подстраиваются под наши навыки, учатся. Запускаю еще одну ракету.

-Смотрите! Всадники! - практически в ухо вопит Лейла.

Отвлекаюсь и вижу набирающий скорость клин конницы.

Сотня метров.

Встаю вперед, толкаю блондинку на обочину. Сильно - девушка падает на осколки.

-Фьюр, пушку сюда!

Чуть больше полусотни - различаю огоньки глаз в прорезях шлемов.

-Сек.

Метров тридцать. Стук копыт резонирует внутри черепа. Три секунды до контакта.

Томас стреляет “от бедра”:

Шваулф!

Две.

Всадники опускают копья.

Сгусток проходит отряд насквозь, сметая центр, разрывается позади.

“Твою мать!”

Срываюсь навстречу, замечаю Кару рядом.

Одна.

Черное нечто проносится мимо, в прыжке снося и всадника, и стеклянную лошадь под ним. Следом еще одно, и за ним еще. Непонятные существа, похожие на хищных кошек, метались от одного противника к другому, наполняя пространство звоном битого стекла.

-Бежим! - В крике различаю голос Лейлы, - они задержат.

Пропускаю остальных вперед, пересекаю подвесной мост последним. На миг засматриваюсь грацией “кошек” и перерубаю канаты.

-Красавчик! И какого нам теперь делать, а, Чемпион?

-Идти, - разворачиваюсь и указываю острием клинка на ярко-алое пламя.

***

VII

***

-Как ты? - я посмотрел на перевязанные ладони Лейлы.

-Все хорошо. Правда, - она улыбнулась, делая тепло на душе.

-Так погоди, ты, что их прямо руками собирала? - не унимался Фьюри.

-Ну… Да.

-Но как?

Спасительница на миг задумалась. Убрала светлую прядь изо рта:

-Знаешь, мне пришла в голову мысль… Бредовая. Но я почему-то поверила. И вот…

-Охренеть! Я честно думал, что они и нас сожрут.

-Да не, Том, тебя бы просто придавили.

-Ага… Эй!

-Стойте. Это оно, да?

Алый пламень, подобно маяку освещавший нам путь, оказался… Алым пламенем, парящим в небе над выжженной площадкой.

-Класс! Что дальше?

-Расходимся и внимательно смотрим по сторонам.

Поиски затянулись на четверть часа. Мы хаотично бродили вокруг, пиная камни и тыкая палками во всякие подозрительные бугорки. Даже я был на грани бросить всё и искать в другом месте, если бы не Томас:

-Ребят, кажется я понял, как это работает, - парень стоял прямо под маяком.

-Что там?

-Погодите, я думаю, это важно.

-Ой все… Марк, может уже пой…

-Погоди, Кара. Дай сказать.

-Спасибо. - Мальчишка как-то начинал удивлять. На смену дешевым понтам, похоже, пришла рассудительность, - Короче. Я тут подумал над словами Лейлы и представил, что если вдруг мы ищем, ну например, башню. Которая, ну допустим, невидимая...

-Ага. Под здоровеееенным таким плащом…

-Кара.

-Молчу.

-...то нам нужно эту башню просто представить и, вуа-ля… - он постучал ладонью по пустоте, откликнувшейся шлепками.

-Фига! Дай попробую! Да бляха медная!

Импульсивная Рэд не то стояла немного не там, не то просто через чур разогналась, но, в общем, башню она нашла. Лбом. Под наши приглушенные смешки.

-Добро. Теперь ищем дверь.

И снова поиски. Прощупывание камней, стыков. Со стороны это наверняка выглядело презабавно: странненькая четверка, распластавшись вдоль невидимого неизвестно чего, ползала по кругу. Прямо сектанты какие-то.

-Так, блин. Том, давай открывай свой Сезам.

-Я думаю, дверь открывается какой-то кнопкой. Ну, там нажатием на камень, или еще что. О, нашел.

Блок с характерным звуком сдвинулся с места.

-А смотрели старые фильмы? Помните эти моменты, когда главный герой что-нибудь трогает, а потом такое начинает…

-Заткнись,Томас!

-Да что?!

-Том, реально, закрой рот. Не думай даже!

-Поздно. Чувствуете?

Земля под ногами задрожала. Сначала легонько, почти неуловимо; но вскоре вибрация начала передаваться телу, позвякивая снаряжением.

-Ищите дверь! Быстрее!

-Ничего нет!

-Ищите еще блоки!

-Есть!

-Супер! Том, только молчи! Пожалуйста!

-Эээ…

Твердь отчетливо загудела, норовя вырваться из-под ног. С каждой секундой удерживать равновесие становилось все труднее. А блок все не находился.

-Ну что там?

-Пусто.

-Ищу.

-Нашла! И дверь! - Лейла в очередной раз спасла нас. Или нет.

Земной покров взорвался. Вздыбился, разрываемый на клочки клиньями пара.

Пришлось бежать к заветному проему зигзагами, уворачиваясь от беспощадных струй, перепрыгивая растущие трещины.

Разломы открывали невероятное по своей красоте и ужасу зрелище: алчно бурлящая, прущая из недр магма, рвалась наружу, к своему обеденному столу. И только башня, казалось, даже не шелохнулась от сокрушительных толчков.

Я нырнул в дверь, пинком загоняя остолбеневшего богача.

***

VIII

***

Я перевел дух, выпрямился и разглядел три пары перепуганных глаз, смотрящих на меня. Ну котята, ей богу. Не удержался и рассмеялся. В голос. И тут же удивленно смолк, услышав звонкий смех Лейлы.

-Ой, да пошли вы оба!

Кара как всегда натянула маску тотального презрения, но поданную руку все-таки приняла.

-Готовы?

И ответил сам себе, начав подъем.

Снова бесконечная лестница. Вдруг подумалось, что мы возвращаемся в Белый Город. А следом новая мысль: “Что же дальше?” И еще одна: “Чем все закончится?”. А в конце самая страшная: “А что делать потом? После возвращения?”

И вновь просторная круглая комната на вершине башни. Просторная и пустая, за исключением письменного стола в центре. За которым, окруженный тысячами книг, стопками расставленных вокруг, сидел некто.

-Да здравствуют герои, - безразлично произнесла фигура в белом мундире с горящим знаком вопроса над головой.

-Командующий, мое почтение, - я поприветствовал в манере воина Верного Легиона. Заигрался.

-Вы зря пришли. Вам не победить Мастера, - все также безразлично, не оборачиваясь, произнес Мордред.

-Но почему, командующий?

Мордред устало поднялся из-за стола, развернулся и, оглядев нас, по-человечески, будто и не НПС вовсе, вздохнул:

-Он не хочет этого.

Неожиданно. Настолько, что первой мыслью было подойти и вырубить его. Но вместо этого я продолжал искать на его лице несуществующий ответ. Но впалые щеки, не синяки даже — темные провалы — под глазами, седина в волосах и густой козлиной бородке, выражали только равнодушие.

-Это как это? Ведь должен же быть хоть какой-то вариант?

-Даже не пытайтесь. Просто смиритесь.

Меня затянул водоворот эмоций. В краткий миг я испытал все: от боли разочарования и ощущения безысходности, до лютой, всепоглощающей ярости:

-Да похер! Сами справимся, - судя по напряженному молчанию, соратники все еще были ошеломлены новостью. Все, кроме Лейлы:

-Признайтесь, вы ведь не хотите его уничтожать.

Пауза.

-Да, не хочу, - Мордред ухмыльнулся, - но сделаю это.

-Что…

-Мастер?!

-Но зачем?

-Так нужно.

Лже-Мордред обвел нас взглядом, снова ухмыльнулся, и заговорил голосом Мастера:

-Мне нравится ваша пати. Интересная. Но я все равно уничтожу Белый Город. И этот мир вместе с ним. Это уже решено.

-Мы не позволим. - Я смотрел то на Мастера, то на Лейлу и боялся предугадать, к чему приведет это противостояние. А еще сильно удивлялся решительности этой хрупкой на вид девочки.

-Попробуйте, - едва сдерживая смешок выдавил создатель игры, - Хотя… Я вам даже помогу. Любопытно узнать, что же вы придумаете. Держи, - на наших глазах он вынул из ордена на кителе Мордреда рубин в форме звезды и вручил его Каре. Который в её руках тут же превратился в изящную подвеску. - Удачи, герои.

Бросил то ли насмехаясь, то ли желая искренне, подмигнул Лейле, и исчез.

-Сбрендил. Вот стопудово.

Судя по возникшему молчанию, каждый, хоть отчасти, но был с этим согласен.

-Легат, что делаем?

Это был первый раз за все игры, когда я правда не знал, как быть. На проработку других вариантов времени просто нет, придумывать новые тем более.

-Надо возвращаться. Я думаю, что-то должно быть в городе. Не верю, что он не оставил нам шанса.

-Да, точно. Мне тоже так кажется, - закивал головой Томас.

-Есть вариант.

Мы синхронно повернули головы к Лейле.

-Почему, если он говорит, что все бесполезно, он отдал нам камень?

“Не поспоришь”.

-Значит, план остается в силе. Так?

-Ну…

-Как мы попали сюда? На Другую сторону я имею ввиду.

-Как. Спустились. По лестнице. И?

-Думаю, здесь тоже есть спуск.

-Лестница, что ли? Так мы же по ней, блин, поднялись в башню. Ты о чем вообще?

-Марк, помоги, пожалуйста, - Лейла указала на пьедестал, пропуская укол Кары мимо ушей, тем самым шарахнув кувалдой по ее эго.

-Слышь, ты!

-Нет, это ты послушай. - Лейла выпрямилась, - для тебя это быть может и игра, а мне, например, не важно, настоящий это мир, или созданный в чьей-то голове. Поэтому, если ты хоть как-то попробуешь мне помешать, я придумаю, как сделать так, чтобы ты об этом пожалела. - Закончила и тут же вернулась к помосту:

-Толкаем насчет три. И… Три!

Постамент легко откатился в сторону, открывая провал в полу.

-Смотрите, сейчас вы вдвоем возвращаетесь в город…

-Так мост же разрушен… - поскреб макушку Томас.

-Это неважно. Вы полетите.

-На чем это?

-На нем, - что-то качнуло башню.

-Скорее! Бегите вниз и прыгайте к нему на спину. Не бойтесь. Это безопасно. Он доставит вас до ратуши. А ты, - она повернулась ко мне, - не отпускай мою руку.

-Ага - безвольно выдал я, пребывая в состоянии аффекта от её победы в словесной дуэли с Рэд.

И в следующую секунду она толкнула меня в бездонный колодец в полу.

***

IX

***

Я не успел испугаться. Не успел разозлиться.

Я не барахтался в воздухе, выжигаемый паникой изнутри. Не пытался ухватиться за стены, уцепиться пальцами хоть за краешек надежды.

Я просто падал.

Летел вниз головой, вглядываясь в темноту. Силясь разглядеть счастливую улыбку Лейлы. Нет, не видел. Но знал наверняка, поражаясь искренней, будто детской радости.

Я поверил ей и тогда позволил себе улыбнуться. Но не успел насладиться ее звонким смехом.

Удар.

Открываю глаза, ищу ее в толще воды. Замечаю, как ловкая фигура гребет все глубже к яркому свету, рвущемуся из бездны. Ныряю следом. Подавляю нарастающую боль в груди. Еще. Быстрее. Глубже. Воздуха практически нет. Глупый разум взрывается истерикой. Рывок. Еще. Один. Давай!

Догнал.

Лейла тут же разворачивается, тянет руки к моему лицу. Инстинктивно дергаюсь, пытаюсь сопротивляться, но все же поддаюсь, застревая сознанием в бирюзовых глазах. Замираю, будто прощаясь с самим собой.

Ее ладони обжигают, а губы током прошивают насквозь. Воздух. Она вдыхает в меня воздух.

Вдох.

Снова открываю глаза. Снова вижу ее улыбку. И перестаю бояться окончательно.

Но улыбка вмиг гаснет. Лейла показывает пальцем куда-то над головой. Вглядываюсь, различаю мерцание в недосягаемом небе. И мгновенно понимаю, что это сигнал Каменных Часов. Красный. Рубины!

Началось.

Киваю, мол, понял. И первым ныряю к свету на дне.

И снова борьба с самим собой. Каждое движение, каждый рывок приносит все больше боли. Выжигает последние силы. Истощенное сознание ласково шепчет, настойчиво уговаривает отказаться. Бросить все. И пусть будет, что будет. Но в момент эмоционального пика, будто чувствуя, рядом мелькает силуэт, и я вновь полон сил. И продолжаю грести.

А потом моему взору открывается источник света.

Им оказался парусник, уснувший в ложе из коралловых рифов. Безмятежно дремлющий в окружении учтиво молчавших рыб. Нетронутый раковинами, невредимый, будто едва был спущен на воду, и причаливший к последнему порту. Даже снасти выглядели так, словно судно готово тотчас отправиться в путь.

Я замер, разглядывая мачты и резные борты; скользя взглядом по закрытым пушечным портам. И напрочь забыл о боли, увидев изящную фигуру на носу.

Именно она - ожерелье с огромным синим камнем на её шее - и была тем светом. Именно он вел нас всю дорогу. Вел именно в это место, чтобы мы все-таки смогли победить, спасти этот мир.

Камень будто бы подмигнул моим мыслям. И на миг озарил светом имя судна. “Искатель истин”.

Я все еще продолжал улыбаться, когда ко мне подплыла Лейла, показывая огромную - с ладонь - Звезду. Взяла меня за руку, заглянула в глаза, и я услышал голос в голове:

-Не бойся. Сейчас мы упадем.

И вода исчезла, отпустив нас в полет.

***

X

***

Белый Град приближался с ужасающей скоростью. Хищно мелькали меж облаков шпили, вспыхивали и тут же гасли солнечные блики на радужных шкурах скатов. Я был уверен: мы разобьемся в лепешку. Но в последний миг все изменилось:

-Принеси мне обе звезды. Только так мы сможем победить. Верь мне. - Лейла изо всех сил перекрикивала свист ветра.

-Но как?

Задаю вопрос, уже соприкасаясь с гладкой шкурой радужного ската.

-Встретимся на крыше часов! - Различаю крик, направляя послушное существо к зеленым вспышкам.

“Ну давай, друг, мчи”.

И друг рванул. Да так, что меня едва не сдуло с его сверкающей на солнце спины.

Взмах широкими крыльями, разворот, и скат уходит в пике. У самой мостовой выравнивается, заполняя собой узкие улочки. Стремительно маневрирует в жалких сантиметрах над брусчаткой, уворачиваясь от фонарей.

Город будто вымер. Закрылись ставни, исчезли лотки с товарами. Пропали с улиц празднующие.

Белый Град приготовился исчезнуть.

Неожиданный союзник нес меня к переднему краю, где, освещаемый зелеными и красными всполохами, завис в небе Мастер. Его доспех из черного стекла блистал, отражая вспышки. А бьющий копытом о воздух гнедой жеребец рвался в бой.

Но Мастер ждал.

И ждал он, по-видимому, когда вокруг города начнется формироваться ребристый, состоящий из треугольников купол.

Шваулф!

Из-за домов показался сгусток. Тягостной минутой позже ударил в купол и просто рассыпался, не причиняя вреда. И приводя странную материю в движение.

Купол сходился. Я видел, как рассыпаются и растворяются в Ничто участки земли, как исчез, расщепляясь, маяк. Как испарялась черная вода.

-Том! Назад к ратуше!

-Хрена с два!

Шваулф!

Сгусток выбрал своей целью Мастера.

Но, как и предыдущий, осыпался черными хлопьями, попав на острие копья.

Мастер ждал и этого.

Исчез, сверкнув черной молнией, и появился прямо перед Фьюри. Замедлился на миг и насквозь пробил того копьем.

Они были в поле моего зрения, когда это произошло.

Мастер видел, куда направлен мой взгляд.

И поэтому замедлил время.

Чтобы я во всех деталях разглядел, как пронзенное тело Томаса вспыхивает и устремляется синим огоньком в небо.

Вспышка ярости, перемешанная с болью, застелила мой разум. Я перестал думать, что делаю. Инстинктивно представил, как перемещаюсь в пространстве к Вайту. И тут же оказался рядом, в окружении его светящегося зеленым воинства - оживших статуй и фигур с парапетов.

-Руку! Быстро! Кир, дай мне свою руку! - ору на близнеца.

-Л-ладно…

Хватаю протянутую ладонь, загадываю перемещение к Каре и мы исчезаем за долю секунды до появления Мастера.

Бесцеремонно хватаю девушку за запястье…

-Эй! Какого…

...и мы втроем появляемся на крыше Часов, прямо перед Лейлой.

- …Хрена? Как ты это сделал?!

-Ребята, дайте звезды! Быстрее!

Лейла создала купол вокруг нас. Плотную завесу, сквозь которую попытался пробиться Мастер. И потерпел неудачу. Замер на секунду, будто бы удивился, и снова ударил копьем.

Близнецы протягивают звезды, которые соприкасаясь сливаются воедино.

Удар. Замечаю выбоину на поверхности купола.

Лейла присоединяет третью звезду, превращая камни в перламутровый шар. Закрывает глаза, концентрируясь.

Удар. Купол пошел трещиной.

Шар в руках девушки издает сияние, вибрирует.

Удар. Жало копья пробивает защиту.

Лейла открывает глаза. Замечаю перламутровые зрачки. Слышу пронзительный крик и вижу, как показавшийся на миг феникс, пылающей стрелой, вонзается в Мастера. Взрыв и сноп искр уничтожает барьер.

Снова инстинкты.

Бросаюсь навстречу смерти, уворачиваюсь от копья. Бью щитом в ребра. Отряхиваю бесполезную труху. Снова уворот. Мешкаю, пропуская выпад мимо себя. Замечаю синюю вспышку.

-Кара!

Ополоумевший брат бросается в открытую. И следом устремляется в небо.

Не вижу. Больше ничего не вижу. Кроме багровой пелены ярости, пульсирующей в глазах.

Присед. Выпад. Верный клинок разбивается о доспех.

Синяя вспышка.

“Все…”

Больше нечего терять. Некого.

Бью его кулаком в грудь. Чувствую, как проминается доспех.

Джеб левой в шлем. Корежу и его.

Коленом в ребра.

Снова.

Снова.

Снова.

-Довольно.

Падаю ниц. Беспомощный. Бесполезный.

-Ты… Убил…

-Нет. Освободил.

Нет сил. Ни на что. Даже слезы не текут из глаз.

-Они больше не смогут вернуться в реальный мир…

-Зачем? У них теперь есть свой.

***

XI

***

Вспышки фотокамер врываются в сознание, дезориентируют. Дрожащей рукой прикрываю глаза.

-Марк…

-Легат…

-Что произошло?

-Что там было?

-Два слова для…

Переставляю ноги будто в бреду. Спотыкаюсь. Чувствую, меня кто-то несет. Отключаюсь.

-Марк… Марк… Вы меня слышите?

Голова ходит ходуном. повсюду свет. какие-то лица.

-Марк, вы можете говорить?

-Не оче…

-Марк, что там было?

-Не пом…

-Что случилось, когда трансляция прервалась?

-Не пом…

-Почему вы вернулись один? Что с другими участниками?

-Не пом…

-Марк! Это важно, черт бы вас побрал!

-Не пом…

Закрываю глаза. Прячу сознание в скорлупу. И вспоминаю, как, стоя на коленях перед Мастером, разглядел над нами его - точную копию Белого Града.

***

0
1155
08:43 (отредактировано)
Читать очень тяжело, может поэтому у рассказа до конца конкурса так и не было комментариев. Непонятные эксперименты со знаками препинания, троеточия по три раза в одном предложении, и прочий неопределяемый бред, делает попытку добраться до концовки очень трудной. Затрудняюсь с определением жанра. Это либо ЛИТРПГ, как сейчас стало модно писать, либо просто описание какого-то стрима одного из популярных нынче геймеров, типа Саши Маньякова.

…Ого! Под номером два и три… ох, держитесь за ваши кресла…


II
***


— Эй, Легат!
“Твою ж…”


-Ходуходуходуходу!


-Hasta la vista, baby.


Жесть…

Рассказ могу сравнить только со ставшей уже нарицательной и легендарной «Закладочкой» (есть такое конкурсное произведение). Ставлю заслуженный минус.
23:51 (отредактировано)
Много персонажей «выдали» в начале. Сложно всех запомнить. А «обзывают» их не только по именам, но и по качествам, характеристикам, внешним особенностям. В результате не понятно, что, кто, где и сколько. Не потому что у читателя мозг маленький, не из-за того, что он невнимателен. Просто информации много. Много персонажей, много характеристик, естественно, что часть перемешалась.
Вот пример:

-Ага, мне тоже кажется бред, — поддержал красноволосую богач.


Мысль: «Ладно, про красноволосую я вроде помню. Но что за „Богач“? Кто из них богач вообще?».
Лучше имя лишний раз повторить, чем такую путаницу путать (тавтология намеренная). Повторюсь. Это не из-за того, что читатель невнимательный. Просто информации о героях выдали очень много. И по отдельным характеристикам определить, кто из них кто — сложно.
Потом, конечно, «притерпелось». Герои постепенно запомнились. К середине уже ясно, кто и куда.

Повествование «просело» на экскурсе в историю виртуального мира (про то, как всё создалось, как главный герой стал чемпионом и тд), получилось длинное статичное объяснение.
Но потом начался… почти экшен. Постоянно что-то происходило, что-то захватывало. Персонажи попадали в сложные ситуации, интересно было, как они из них выберутся.

Рассказ про игру. Но в том мире виртуальное не уступает реальному. Потому герои готовы отдать жизнь за него. И в принципе многие ляпы, связанные со здравым смыслом (у героев всегда есть выход из ситуации, и этот выход — всегда рояль; и это только один пример), объясняются тем, что это игра, квест.

Есть мелкие ляпы вроде «Шар в руках девушки издает сияние». «Издавать сияние» — это прямо новое слово в издательском бизнесе. Жаль, что обычно сияние излучают.
Получился экшен. Но экшен слишком «быстрый». Всё мелькает, мельтешит. События мелькают, действия мелькают, диалоги мельтешат. Сцены меняются так быстро, что не успеваешь понять, что происходит. В конце — вообще хаос. Какой-то набор обрывочных ощущений героя. Понятно, что таким образом хотели показать его «эмоциональное состояние». Но получилось сумбурно и непонятно.
Загрузка...
Светлана Ледовская №1